32 二重奏

 碧霞の家の庭に敷物を出し、その上で春香と碧霞が並んで|七弦琴しちげんきんを弾いている。

 春香が弾いている琴はここに持って来た俺たちの琴。そして、碧霞の引いているのは彼女の成人のお祝いに贈った琴だった。

 気持ちよく晴れた空に、親娘2人の奏でるメロディーが響きわたっていく。

 その姿を見ながら、俺は豊邑に帰ってきた日のことを思い出していた。
 街の門をくぐり大通りをとおりぬけ、そして、碧霞の家が見えてきた時、彼女は玄関先でぼうっとしていた。

 きっと毎日帰りを待っていたのだろう。それが俺たちか子牙くんかわからないが。
 近づいていく俺たちに気がついて、目を見開いて立ち上がる。笑って手を振ると、必死の形相でこっちに走ってきた。

「お帰りなさい」

 息を切らせながらそう言う碧霞の頭を、右手でがしっと撫でる。髪がくしゃくしゃになろうと構わずに。「よしよし」と。

 春香がニコニコしながら、
「た~だいま。あなたの旦那さんも大丈夫よ」
と言うと、なされるがままだった碧霞が、ガバッと顔を上げた。乱れた髪をそのままに、その目尻にうっすらと涙を浮かべている。
「パーパ、マーマ。……ありがとう!」

 碧霞をぎゅっと抱きしめて、そのまま頭をぽんぽんと叩いた。
「気にするな」
「うん――」

 あの小さな碧霞がこんなにも大きくなった。恋をして、そして結婚して、人として成長して。……それでも甘えんぼうで。

 ――ゆったりとした曲調から、まるで嵐が来たかのように激しく弦をかき鳴らす2人。

 張りつめた弦の上を2人の指が動くたびに、ジャランジャランと繰り返し繰り返し、波に波が重なるように、次々に音が奔流となって俺の身体を通り抜けていく。

 激情に胸が焦がれるような、強い風に吹かれているような感覚。

 目を閉じると旅をしてきた大陸の景色が思い浮かぶ。連なる山々に、ゆったりと流れる大河。そして、一面に広がる田んぼ。
 強い風がその悠久の大地を、どこまでも吹き抜けて行く――。

 やがて曲調が一転してゆるやかになった。

 脳裏には、朝霧のただよう静かな湖畔で漁をしている人々が見える。|黎明れいめいの薄闇に山に分け入る猟師が見える。
 晴れた青空の下で広大な田んぼで農作業をしている人々、緩やかな風に柳が揺れる河岸で憩いの時を過ごしている人々が。そして、出会ってきた人々の顔がよぎっては消えていった。

 なぜだろうか。目尻が潤んでくる。色々な感情が湧いてきてしまう。

 そして、そのまま曲は余韻を残して静かに終わった。
 弦を弾く音が、ビィィィンと響き、音が消えても耳に残り続ける。
 目を開けると、そのままの姿勢で動かない2人がいる。その余韻が消えてもなお、誰一人として動き出そうとはしない。
 何か音を出してしまうと、この完璧な世界が壊れてしまうような、それがとんでもなく無作法に思えた。

 そっと春香が碧霞の方を見る。同時に碧霞が春香を見た。
 にっこりと微笑み合う2人はとても美しかった。

 静かに拍手をすると、2人の奏者は俺を見て恥ずかしそうにうなずいた。
 丁が感極まったように立ち上がり、
「すごい! |お祖母ちゃん《ワイポ―》も|母さん《ニャン》も!」
とパチパチと拍手を始めた。その隣では玉さんがウットリとした表情で手を叩いている。

 うれしそうな碧霞に春香が何かをいい、俺に向かっていたずらを仕掛けようとするあの笑みを浮かべた。

 そして、その|しわが刻まれた指が再び琴に沿えられた。その指先から紡ぎ出されたのは――、
 俺と春香の歌だった。

 ちらりとこっちを見る春香。
 その視線が言っている。あなた歌ってと。

 苦笑いをしながら俺は立ち上がった。

 ――辛い出来事を見て 悲しみに心痛め

 1番とも2番の歌詞とも違う言葉。
 春香が一瞬目を見開き、その意味に気がつくと、途端にうれしそうな表情になった。
 ……そう。この歌詞はひそかに考えていた3番の歌詞だ。

 涙ながれ 心細く なる時もそばにいて
 差し伸べられた手をとって
 あなたのぬくもりを感じよう

 私は一人じゃないよ |となりにはあなたがいる だから

 いくつもの夜を越えて
 その先へ その先へと 2人で行こう
 風に吹かれ 朝日を浴び
 風に吹かれ 顔を上げ
 どこまでも 一緒に行こう

 若い姿の時のような声は出せない。どこか細く感じる声量だけれど、それでも春香は構わないと思うだろう。
 そして俺にとってこの歌は、春香さえ満足してくれたらそれでいいんだ。

 ふと気がつくと、初めて聴くメロディーを覚えようと碧霞はそっと目を閉じて、小さく口ずさんでいた。
 たった一番だけの歌をうたいおえると再び丁が拍手をしてくれる。

 碧霞が目を開いた。
「……そっか。この歌。パーパとマーマの」
とつぶやいた。そのつぶやきを春香が続ける。
「オリジナルよ」

 碧霞の前で神力を使ったことがある。そして、誰よりも俺たちと長い時を過ごしている。だからか、なんとくなく俺たちの招待が人ではないと感じているようだ。
 この歌も、俺と春香を歌ったものとわかったのだろう。

「2人とも相変わらず新婚さんみたいだよね」
 どこか遠くを見るような目をする碧霞に、
「そりゃそうだ」「ね」
と2人がかりで言うと、クスッと小さく笑っていた。
「はいはい。ご馳走さま」

 春香と碧霞を中心に、丁と玉さんとが混ざっておしゃべりが始まった。
 その楽しそうな光景を眺めながら、自然と碧霞が小さかった頃のことを思い出す。
 頬がゆるむのを自覚しながら、俺もみんなの輪の中に入っていった。

 親が子を育て、その子が親となり孫を育てる。
 人の歴史はこうして続いてきたのだ。
 家族と家族とが集まって社会を作り、村ができ、街や国ができる。平和な社会を目指しつつも、戦乱を繰り返す人々。
 この時代も大きな戦争の時代だった。

 けれど、その戦争の時代にあっても、こうして互いに思い合える家族を持つことは幸せだ。
 幸せの中心は家族。そして、その家族を作るのは夫婦なのだ。

 俺は窓の外を見た。空に浮かぶ白雲がゆっくりと動いている。
 雲を動かしている風は、やがて東へと吹いていくだろう。

 ……子牙くん。そっちはどうだい。君はいつ帰ってこれるんだい?

 空に問いかけるも、そこにはただ白い雲が浮かんでいるだけだった。

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