9-2 海中航行

 話し合いが終わったところで操縦室へ向かった。

 俺が中央の一段高くなっている席にあるイスに座る。みんなは一段低いところにあるイスだ。

 ……それじゃ行くか。

「テーテュース・サポートシステム起動」

 ブウゥゥンと低周波の音がして、

「アクセス承認。――スリープモードから起動完了。船長。よろしくお願いします」

と応答がかえってくる。

「目的地は海底王国ミルラウスだ。潜行モードに移行」

「アイアイサー! 潜行システム起動。エアバリア結界を展開します。……完了。操縦室コントロールルームを潜行モードにします。イスが動きますのでご注意ください」

 そのアンアウンスとともにガコンっと音がして、「きゃっ」とカレンが可愛らしく声を上げた。

 俺たちの座っているイスを残してスクリーンなどが壁に収納されていく。

 壁が少し離れて球体状になっていき、その中心に俺たちの席が浮かんでいるような形状になった。

 まるでX―メンに出てくるディアブロみたいだ。

 周りの球面スクリーンに外の景色が投影される。……なるほど。潜行するわけだから上下360度を見られるようになったわけか。

 ……またしてもこのどこかのSFのようなふざけたギミック。

 この神船テーテュースをくれた海神セルレイオスのどや顔が目に浮かぶようだ。

「相変わらずのハイスペックの謎ギミックだな」

 まあ、いい。

 このスクリーンの方が快適だからな。そのほかの訳のわからんギミックのあれこれは目をつぶろう。

 ――確か巨大ロボ変形機能とかあったはずだが、気にしたら負けだ。

「潜行モード準備完了。……いつでも行けます」

 サポートシステムの報告を聞いて、みんなが俺を見る。

 さあ、いよいよだ。テンションが上がるぜ。

 みんなの顔を見てうなづき返して、

「テーテュース。潜行!」

と、ちょっとかっこつけて命令する。

「了解しました。潜行を開始します」

 少しずつ下にさがっていく感覚とともにスクリーンの海面が上昇していく。

 その様子を見て、みんなが「「おおー!」」と驚きの声を挙げる。

 特に海中の光景を見たことがないカレンのテンションがやばい。両手でグーにして座りながら小さく飛び跳ねている。

「うわぁ! すごい! すごい!」

 ……うん。可愛いから許す!

 3メートル、5メートル、8メートル……。ゆっくりと潜行していく船。海面がまるで天井のように頭上でゆらゆらと揺らいでいる。

 海上では風があったから、その影響で波の動きもやや強い。

 本来ならば20メートルも潜れば光も少なくなっていくが、スクリーンに映し出される光景は、南国の海のようにどこまでも明るく透明だ。

 きっとこれもテーテュースの機能なのだろう。

 完全に船体が海中に沈み水深40メートルに達したところで、沈降を止めて船体を水平にする。

 眼下にはエストリアから続く大陸棚がなだらかに広がっていて、ところどころにある珊瑚がまるで灌木のようだ。さまざまな魚の群れがキラキラと光を反射しながら通り過ぎていった。

 たしかにこの光景は絶景だ。ずっと向こうに頂上が平らな山や、珊瑚の群生地、沈没した船などが見え、遠くの海面では鯨の親子がゆったりと泳いでいる。

 ノルンがうっとりと、

「なんて綺麗なのかしら」

とつぶやいた。

 俺もワクワクしながら、

「しばらくこのまま海中遊覧にしよう」

と言うと、みんながうれしそうにうなづいた。

 海の中は大陸棚が広がっていて、端から更に崖となって深海へと続いていく。

 ミルラウスは深海域にあるのだが、しばらくは水深200メートル以内の浅海域を進む予定だ。

 折角の海中旅行。

 操縦をオートにして、甲板デッキにテーブルとイスを並べ思い思いにくつろぐことにした。

「はい。どうぞ」

 ノルンが俺に暖かいミルクティーを持ってきてくれた。

 そのままノルンが隣に座り、

「海の中って広くって綺麗ね」

「ああ。遮るものがないからな。……でもね」

「うん」

「この通行証の指輪のお陰でもあるんだよ」

「そうなの?」

「透明度が高い海でも、2、30メートルも潜れば、日の光も届かなくなって暗くなるんだよ。だけど、ここまで明るく見えるのはこいつの力だろうな」

「そっか。やっぱりこの指輪ってすごいのね」

 そう言って、ノルンがしみじみと真珠の嵌まった通行証の指輪を撫でている。

 その様子を見ていると、俺の視線に気がついたノルンが照れたようにはにかんで、左手薬指の婚約指輪を掲げた。

「ふふふ。この指輪があるお陰で、いつもあなたに抱きしめられているみたいな気持ちになるわ」

 あの指輪には俺の神力が込められている。……なんだか照れるな。

「そ、そうか。俺だってこの腕輪をしていると、皆を近くに感じるよ」

 俺のこの左腕の腕輪には、ノルンの神力やみんなの魔力が宿った宝玉がはめられているんだ。

 にっこり笑ったノルンが、

「よかったわ。もしも……」

と何かを言いかける。

「もしも?」とききかえすと、

「離ればなれになることがあっても、がんばれる気がするの」

 離ればなれに? 俺とノルンが? いや、俺たちがか……。

 安心させるようにノルンの手を取って、そっと両手で包み込む。

「まあ、一時的に別行動をとることはあるかもしれないけど、離ればなれってことはないよ」

「……なにかね。そういう予感がするのよ」

「縁起でもないな。でもそれなら……。見つけるさ」

「え?」

「そうなったら、俺がノルンを見つける。必ずだ」

「……うん。そうね。私もあなたを探すわ」

 ようやくノルンの声に力が戻ってきた。

 それに安堵しながらも、

「どっちが先に見つけるか競争だな」

「ふふっ。そうね。……見つけられた方が、見つけた方の言うことを一つきくってことでどう?」

「おっ? いいよ。俺の方が先に見つけて、ノルンにネコミミ付けて語尾に“にゃー”をつけてもらおう」

「あら? じゃあ、私はジュンに眼鏡をしてもらって、執事服を着てもらおうかしら」

 軽口を言いながら、俺は自分の首から提げている神竜のペンダントを大切そうに撫でた。神竜王バハムートから俺たち二人にお揃いのプレゼントだ。

 スキル:ナビゲーションによれば、そのステータスにはこう書いてある。

 対のペンダントと互いに呼び合う。

 対のペンダントへの次元通話

 もしかしたら、ノルンの予感は現実になるかもしれない。……でも大丈夫さ。たとえ離ればなれになろうとも、必ず再会できる。

 ふと見ると、フェニックス・フェリシアが俺とノルンを見守るようにじっと見つめていた。

――――

 海中では地上より暗くなるのが早い。

 潮の流れの穏やかな場所を見つけ碇を下ろして、海中に停泊することにした。

「ジュンさん。ご飯できました」

 呼びに来たのはシエラだった。

 食堂に行くと、そこだけエアバリアと船体と海とが近いみたいで、サクラとカレンが船縁から海中に手を伸ばして魚にエサをやっている。

「くすくすっ。くすぐったい」

 楽しそうにカレンが笑っている。見るとその伸ばした手の平で、小さな魚たちが群がっている。

「ふふふ。大きくなあれ。大きくなあれ」

 サクラがそう歌をうたっているが、お前、大きくなったら食べるつもりだろう? 楽しそうにネコミミを揺らしやがって。

 そんな二人を、修道女のヘレンが微笑みながら見守っている。きっと孤児院の子供を思い出しているのだろう。……こうして見る分には聖女らしいんだけどね。

 俺の視線に気がついたヘレンがこっちを見て、

「な、なによ? 別に、……ちょっとかわいいなって思っただけよ」

とぶっきらぼうに言う。

 わざとにこやかに微笑みながら席に着くと、ヘレンが忌々しげに俺を見る。

「まあ、いいわ。今日は私の番だし」

とつぶやいた。

 ふふん。俺は知っている。強がっていても、ヘレンはべったり甘えてくるタイプなんだよ。

「確かにかわいいよな」と言いながら、俺もサクラとカレンを見つめる。途端にヘレンが「そうよね! ジュンもそう思うでしょ」

 まあ、こうあっさりと機嫌が直るヘレンもかわいいけどね。

 夜なので、船内の照明も暗く落とす。暖かいオレンジ色のランプの光に照らされた食卓。

 ブイヤベースにロブスターのグリル。フランスパンにシーザーサラダ。具だくさんのスープに、赤と白の妖精ワイン。

 全員がそろったところでグラスを手に持ち、

「じゃあ、明日からみんな。がんばろうな」

と食事をはじめる。

 早速、ロブスターのグリルを切り分けて一口食べる。ハーブ・ソルトとバターが絶妙にマッチして、ぷりぷりの身がはじけるようでうまい。

「うまい……」

 噛みしめるように褒めると、セレンとノルンが嬉しそうに破顔した。彼女らが今日の料理当番だったのだろう。

 サクラが魚を口にほおばって、

「ん~。うまうま!」

と幸せそうに食べている。

 その向こうではカレンとシエラも夢中になって食べている。

 ふと外の海に目を転じると、夜の海が広がっている。寝ぼけてフラフラ泳いでいる魚や、テーテュースの明かりに誘われてやってくる魚たち。

 静かでロマンチックだ。

 日本にいた時、独身貴族だった俺は、料理は苦手でコンビニやスーパーのお総菜を一人で食べることが多かった。

 だけれど、今ではこうしてみんながいてくれる。温かい食事にみんなの笑顔を見ていると、素直にこれが幸せってことなんだと思えるよ。

9-1 ミルラウスへの航海

 真っ白の極寒の世界。

 極地の海を一匹の竜が泳いでいる。魚に似たエラを持つ海竜王リヴァイアサンだ。

 海氷を閉ざされた静謐の海を海竜王は、何かを探しながら進んでいく。

「むぅ。……やはりか」

 その視線の先には瘴気に犯され黒く変色した氷柱が海氷から海底までのびていた。

「大きな海流の流れが変わり、澱んだところがあちこちに……。厄介だな」

 そういいながら、口に魔力をチャージしていく。

 その時、黒い氷柱が内側から破裂した。その後から現れた極彩色の巨大ウミウシを見て海竜王がうめく。

「許せよ」と一声かけてブレスを吐くと、ウミウシは何もできずにその光の奔流に飲み込まれた。

 そのまま黒い氷の破片も浄化するようにブレスで消滅させた。

「海流の流れ……。やはりフォラスを倒さねばならぬであろうな」

 そうつぶやいた海竜王は、ふたたび北海の緑の海を泳ぎはじめた。

――――

 俺たちの船テーテュースが海を進む。

 人馬の12月。

 ただでさえ寒い季節に入ったというのに、遮るもののない海の上ではダイレクトに寒い風が吹きつけてくる。

 身を切る寒さにコートのえり元をあわせて首をすくめながら、空を見上げる。鈍色の雲に覆われた空。今にも雪が降ってきそうだ。

 現在地はエストリア王国港湾都市ベルトニアから西へ行ったところ。

 なんでこんなところにいるかって?

 今から海底王国ミルラウスへ行くんだよ。人魚たちの国だ。

 なんでもエストリア大陸とアーク大陸の中間、地球でいうところの大西洋のど真ん中にあるらしいんだ。

 TVでしか見たことがない深海の世界。地球の常識ならば、そこは想像を絶する圧力と闇黒に包まれた静寂の世界だ。

 しかし、ここは魔法の世界ヴァルガンド。どうやら、そこらへんのことは魔法の道具で解決できる。

 人魚の国だぜ? ワクワクするだろ?

 地球からここヴァルガンドに転移してから早や1年半。冒険者になって世界のあちこちを訪れた。

 冒険の中でかけがえのない仲間。いやすまん。婚約者たち・・・・・ができた。

 薄紫がかった白銀の美しい髪を持つノルン、真紅の髪をした修道女のヘレン、ネコマタ忍者拳士のサクラ。二つ大きな盾を背中に抱えた竜人族の美女シエラ。世界樹の巫女に就任したハイエルフのカレン。そして――、

「どうしたの考えごとしちゃって」

 振り向くとそこにはもう一人の婚約者、人魚族のセレンがいた。

 今年の恋人の日に、俺は聖女ローレンツィーナ様の立ち会いのもとで彼女たちと婚約を結んだ。これもこの世界が一夫多妻制だからできること。

 なんでも男女の人口比が1:2で女性の方が多いもんだから、自然とそういう社会になっているらしい。

 ……え? それにしては婚約者が多くないかって? それは頼む。察してくれ。

 正直いって、他の冒険者から「ハーレム野郎」といわれるのは当然だと思う。

 だけどね。俺とみんなとの絆は、彼女たちが困難を乗り越えていくなかで強くなったものだ。

 決して後ろ指をさされるような下世話な関係じゃない。ここまで俺たちの物語を読んでくれたみんなにはわかってもらえると思う。

「ああ、セレンの親になんて挨拶しようかと思ってさ」

 なにしろ、セレンは人魚族の姫。つまり、挨拶の相手は国王夫妻だからな。そんな高貴な人々にどう挨拶すればいいのか……。

 セレンは美貌の歌姫の称号の通りに、美しい顔をほころばせて笑う。

「海神セルレイオス様が私たちを取り持ったんですからね。……心配する必要はまったくないって」

 いや、まあ、確かに海神セルレイオスが強引に婚約させたんだけど、それってセレンの内心の希望を海神がくみ取ったんだろ?

「そうだけど、まだセレンの両親や国の人々は俺のことを知らないだろ? それに俺は自分の言葉で結婚の許可をもらいたいんだよ。そんな無理矢理みたいなやり方じゃなくさ」

 どこの誰かもわからぬ人物に一国の姫君である娘を嫁がせる。神さまの指示でなければ絶対にありえないだろう……。

 俺の言葉を聞いたセレンが頬を染める。

「あなたって、時々すごい女たらしになるよね。……ノルンも大変だわ」

「え?」

「でも、うれしいわ。……ありがと」

 スッと近寄ったセレンが俺の頬に風のようにそっとキスをした。

 水色の美しい髪に整ったセレンの横顔。透き通った声。しかし、その実、その性格はグイグイと迫るかなりの積極派肉食だ。

 俺は照れているのを誤魔化すように、

「肉食のセレンには言われたくないな」

とつぶやいた。するとセレンは心外という表情で、

「あら? 私はこれでもあなただけなんだからね」とジトッと俺を見た。

 これだよ。このコロコロ変わる表情に、男を虜にしそうな魔性を感じるよ。

 そう思いながらキャビンの窓越しに他のみんなの姿を見つめた。

 この世界には神様がいる。そして、また神の力の源泉といえる聖石という宝玉が存在している。

 俺とノルンはその聖石をこの身に宿し、いつしか「半神半人」という種族になっていた。その聖石の力は、俺と深い絆を持つ他のみんなにも影響を与えている。

 その絆の力、それがソウルリンクという魂の絆だ。この絆のお陰で、俺たちは互いに念話で会話ができるようになっている。

 とまあ、説明はこれくらいにしておこう。

 俺の視線に気がついたノルンが、キャビンのドアを開けて、

「二人とも食事の用意ができたわよ!」

と手を振っている。

 うなづいて、俺とセレンが船室に向かう時、とうとう風に雪が交じってきた。

 先月のウルクンツル帝国で知った邪神の復活。ギルドの情報網によれば、あれから世界各地の魔物の強さが一段階上がっているらしく、新種の魔物の目撃情報もあるようだ。

 ……これから世界がどうなっていくのだろうか。

 一刻も早く天災を倒さないと。改めてそう思いながら船室に向かった。

――――

 俺たちが、ミルラウスへ行く目的は2つある。

 1つは人魚族のセレンとの結婚の挨拶をするため。

 そして、もう1つは今まで遭遇してきた天災と名乗る敵を打ち倒すヒントを求めて。

 期待している理由は2つ。

 1つはセレンがおよそ半年も海竜王様の依頼で別行動を取っていたことで、それが天災の一人海の悪魔フォラスに関わることらしいこと。

 そして、もう1つはエストリア王国図書館で見つけた隠者パティスのメッセージに「ミルラウスへの道を探しなさい」とあったことだ。

 ……あきらかにミルラウスには何らかの手がかりがある。そう確信させるものがある。

 セレンは言う。

「やっぱり海竜王様にお会いするのがいいでしょうね?」

 するとそれを聞いていた竜人族のシエラが、

「私も海竜王様にお会いしなければならないので、ちょうど良かったです」

という。

 うん。シエラはまた別の事情で海竜王に会う必要がある。彼女は竜王たちの試練を受けている最中だからな。

 セレンは続ける。

「あとはミルラウスの資料室をもう一度調べてみるくらいかな……」

 ということは、つまり、海竜王様以外の心当たりはないということだ。

 ノルンが残念そうに「これは調べるのに苦労しそうだわ」とつぶやいた。

 さて、もう一つの問題も打ち合わせしないといけない。

 それは海中での活動がどこまでできるかということだ。今までの地上と同じようにはいかないからな。

 セレンが言うには、

「もちろん海中だけど、みんなに渡した通行証の指輪をしていれば大丈夫よ」

とのこと。

 通行証の指輪はその名の通り、地上の人をミルラウスへ招待するときに使われる魔導具だそうだ。

 身につけているだけで海中での呼吸や会話ができるほか、深海でも明るく見えたり、体温を保持するなどの効果があるらしい。

 ただし、もとは超古代文明の遺産らしく国宝なので絶対に無くさないようにとのこと。

 ……おい。国宝かよって思ったのは俺だけじゃないと思う。

 となると後は海中での戦い方とかだな、問題は。海の中は不規則な流れがあるから、湖のなかとも違うんだよ。

 結局俺たちは、ミルラウスへ行く途中の浅い海で訓練をすることにした。

 サクラが唐突に、

「質問!」

とびしっと手を挙げた。苦笑しながら、

「はい。サクラくん。どうぞ」

と言うと、サクラはぴょこんっと立ち上がり、

「マスター。フェリシアは海の中でも大丈夫なんですか?」

とノルンの左肩に止まっている赤い鳥を見た。

 ……確かに。

 フェニックス・フェリシア。不死鳥でノルンのガーディアンのステータスを持つ鳥だ。

 俺のイメージでは火属性という印象だが……。

 そう思っていると、フェリシアが、

(マスター・ジュン。私なら大丈夫ですよ。神鳥ですから! 海中であろうと虚空であろうと活動は可能です)

と念話を飛ばしてきた。

 それってすごいな。海の中を飛ぶ深紅のフェリシアか。不思議な絵づらだが、それもありなのかもしれない。

 なお、すでに俺たちの間では念話のラインが結ばれているので、フェリシアの念話も普通に伝わったようだ。

 サクラが「おおー」といい、

「さすがはフェリシアですね。……ワクワクしてきました!」と褒める。

 すかさずハイエルフのカレンは、

「海の中ってすごいです。まさかミルラウスへ行けるなんて」

と眼をキラキラと輝かせた。森の民にとって海は未知の世界だしね。

 サクラはいつも楽しそうだが、みんなの顔を見渡すと、全員が期待に胸をふくらませているようだ。

 ふふふ。そうだな。あれこれ悩んでも仕方がない。俺も楽しんでいこう。